兵敗紐澳爾良,馬刺終止六連勝

上次馬刺造訪紐澳爾良,是上賽季的最後一場比賽,而最終的結果,或許也決定了馬刺季後賽的最後結局。

該場是紐澳爾良鵜鶘的搶八關鍵,甚至也攸關前馬刺球員兼助教、時任鵜鶘總教練 Monty Williams 的去留;鵜鶘若勝,鎖定第八種子,而輸球的話,則是另一支與馬刺頗有淵源、由總管 Sam Presti 與 Scott Brooks 教練領軍的奧克拉荷馬雷霆晉級。不只 Williams 需要這場勝利,擔任雷霆主帥的 Brooks 若無緣季後賽,標準越來越高的他,也可能烏紗帽不保;Brooks 更表示,該場馬刺與鵜鶘之戰,他會好好為馬刺加油。

而該場勝敗,不只關乎鵜鶘與雷霆誰晉級、Williams 與 Brooks 誰被炒,也是事關馬刺最後挑戰衛冕霸業的種子排序。

馬刺若敗,將交出西南組第一寶座,季後賽排名也將從第二種子滑落到第六種子。

然而最終,鵜鶘以 108:103 慶祝晉級,終止了馬刺季末的 11 連勝,而雷霆錯失連續五年來的季後賽資格,教練 Brooks 最終也在夏天交出兵符;另一方面,晉級的鵜鶘也沒比較開心,首輪成為後來冠軍金州勇士的祭品,Williams 仍是難逃下課命運。而馬刺更是自 2010 年後,季後賽首次由客場出發,在與洛杉磯快艇的關鍵第七戰,只能客場洛城出征的馬刺,在最後一秒,被前紐澳爾良的王牌 Chris Paul 再見絕殺。

「那真的對我們很傷,」Tony Parker 談起重返紐澳爾良出戰時說道:「我們從第二掉到第六名,這是個很大的排名掉落。」馬刺教練 Gregg Popovich 也說:「我仍然可以感受到在我喉嚨裡的那絲苦澀。」

而今天,馬刺相隔七個月再次出征紐澳爾良,結局依舊讓 Popovich 以及 Parker 感到失望。雖然鵜鶘本季雷聲大雨點小,目前戰績慘澹,但本場  Anthoy Davis 強勢的籃板演出、加上替補前鋒 Ryan Anderson 的神準三分及板凳控衛 Ish Smith 的精彩演出,再再的痛擊馬刺,鵜鶘最終以 104:90 擊退黑衫軍,拿下他們本賽季的第二場勝利。

紐澳爾良這個巫毒之鄉,似乎有種神奇的魔力,今天甚至讓穩健的長青 Tim Duncan 整場連一顆籃板都沒有抓下,這是 Duncan 生涯 1343 球賽以來首見全場 0 籃板的紀錄,不過也已經是聯盟史上第三長的連續籃板記錄,在 Duncan 前面的是 Kareem Abdul-Jabbar 的 1457 次及 Karl Malone 的 1431 次。Danny Green 當聽到老大哥一顆籃板都沒有時,說道:「我不知道耶,有些晚上總會發生些怪事,我不是說他們不該贏,但是 Tim 一個籃板都沒有真的很奇怪。他們是支好球隊,每次我們來這裡出賽,我們都知道不會輕鬆。」而老隊友 Parker 也說:「我不知道他一顆籃板都沒抓下。看來是因為我們在紐澳爾良打球,這裡總是有點怪怪的。」

然而或許 Duncan 的零籃板是源自於 Anthoy Davis 的籃板吸塵器演出。這位相距 Duncan 15 年後的頂級狀元,被期待成為這個世代的新種長人,體能優異勁爆,也開始磨練中距離甚至三分線的射程,更被認為是未來數年的 MVP 大熱門。這場也是他丹佛之戰肩膀受傷以來首次出賽,在之前他也因傷缺席了兩場比賽。

來自肯塔基、22 歲的 Davis,生涯對上馬刺 11 場,平均 19.5 分、10.5 籃板、2.6 阻攻。今天對上馬刺更是拉下 18 個籃板,還有 20 分的演出,鵜鶘更是靠著他的運動力與防守腹地影響馬刺進攻。

本場因為 Davis 復出而退回板凳的 Anderson 則是連兩場有 30 分的演出,三分球 11 投 6 中;而後衛 Smith 則有 17 分外帶本季新高的 13 次助攻。兩人從板凳出擊,把馬刺引以為傲的替補軍團比了下去。

「沒人跟得上他,」Popovich 提起 Smith 今天的表現:「他的切入宰了我們,我們對他的防守真的很糟糕。」Smith 的切入撕裂馬刺在賽前高居聯盟第一的防守(每場失分 91.3 分聯盟最低、防守效率值 DRtg 95.9 分聯盟最低),然後再藉機外傳給空檔的隊友:Anderson 從 Smith 那就接到了六記妙傳,靠著三分雨把馬刺擊昏。

Popovich 在第四節也試圖換個手氣,擺上第三控衛 Ray McCallum 來取代 Patty Mills,前去盯防 Smith。但看來徒勞無功,Smith 輕鬆切過 McCallum 然後空拋給 Davis 完成一記空中接力。

不過後防線上不濟並非馬刺唯一的問題,或許新月之城的巫毒魔力並非只發生在 Duncan 身上。鵜鶘藉著前馬刺前鋒 Alonzo Gee 的腳幫上一忙,首節 LaMarcus Aldridge 的跳投後踩到了 Gee 的腳,稍微扭傷了左腳下場包紮。雖然 Aldridge 最終返回球場,但他也承認,腳傷讓他的移動打了折扣,他說:「我沒法橫移了。」而少了 Aldridge 的協助,讓馬刺的鋒線打來格外辛苦。全場仍攻下 20 分 11 籃板 2 助攻的 Aldridge,下一場能否出賽還是未定之數。「通常隔天才會變得更嚴重,所以就看看明天當我起床時,狀況如何吧,」這位暑假最強自由球員 Aldridge 說:「當我上場時我希望能更確定狀況,我希望攻守兩端都能保持優異。」正在慢慢適應自己新角色的 Aldridge,也讓許多老馬刺人感受到這位新伙伴加入的幫助以及他自己所做出的努力。「他做得很棒,他拿下雙十成績,他完成 Pop 所要求的任務。他沒能場均 30 分,但也沒有人能在聖安東尼奧這麼做。」Parker 稱讚起 Aldridge 的表現。然而下一場賽事少了 Aldridge,馬刺背靠背(B2B)對上孟斐斯灰熊黑白雙塔將非常艱辛。

Kawhi Leonard 雖然也有 22 分入帳,但出手了 20 球。在紐澳爾良的『魔力』加持下,馬刺的禁區得分只拿下 28 分,本季最低。馬刺開賽以 8:0 取得領先,然而很快被鵜鶘追上反超,落後四分進入第四節,而這也是馬刺本季首度以落後姿態進入第四節。然而鵜鶘第四節攻防有序,以 26:16 的差距,讓馬刺反撲無望,吞下本季第三敗。

馬刺在紐澳爾良的確一向討不到便宜,從 2010-11 球季以來,馬刺在紐澳爾良的十場客場之征,已經輸過四場,去年的兩次客場之旅也都以落敗收場;即便贏球,也只有一場贏到雙位數。

「每次我們造訪那裡,都是很艱辛的苦戰,」Parker 前一天談起鵜鶘時說:「他們雖然戰績 1 勝 10 敗(現在是 2 勝 11 敗),但我確定在那裡絕對會是場超級硬戰。」看來的確被 Parker 料中了。

淵源

馬刺與紐澳爾良的淵源也不小,除了上賽季最後的糾結外,鵜鶘前後任教練都與 Gregg Popovich 有不小的交情。Monty Williams 曾在 Popovich 手下當過球員,然後成為助教,一起拿過冠軍,最後出師成為鵜鶘總教練及美國男籃助教(現在被延攬入雷霆教練團)。而鵜鶘現任 Alvin Gentry,當年是 Popovich 的師兄,兩人都是 Larry Brown 教練當年堪薩斯大學的教練團成員,接著一起攜手前往聖城。但隨著 Brown 去職,Popovich 轉往金州勇士,而 Gentry 則去了快艇,在 Popovich 接掌馬刺帥符前,Genty 就兩度出任總教練。不過當 2000 年被活塞解職後,Gentry 一度投靠 Popovich,出任馬刺助理教練。他之後也接掌過太陽,與馬刺有不少可歌可泣的交手,包含太陽於 Nash 時代唯一一次在季後賽擊敗馬刺的 2010 年,就是出於 Gentry 之手。

而除此之外,目前馬刺陣中的 David West 就是在紐澳爾良發跡,以當年黃蜂隊的當前大前鋒之姿,入選明星賽;而開季前才奪得馬刺陣容最後一席資格的浪人前鋒 Rasual Butler,也是在 2005 年的夏天,於超大型的五隊交易中,從邁阿密來到了紐澳爾良。

颶風

那是 2005 年 8 月 29 日的午後,Butler 抵達休士頓機場,準備轉機到路易斯安那,他打算要趕快在紐澳爾良找個落腳的房子公寓居住。然而他忽然發現,他的班機被取消了。

「因為氣候太差,所以我沒法過去,」Butler 說:「那是卡崔娜颶風(Hurricane Katrina)。」

雖然已經是十年前的事了,但那場颶風奪走 1464 條性命,讓上百萬人流離失所,還造成 12.5 億的經濟損失。

那更讓紐澳爾良黃蜂這支球隊,有了顛沛流離的一個球季。

「永遠難以忘記。」West 回憶起當年。

在 Butler 因為颶風而無法轉機前來紐澳爾良的同時,West 差一點就深陷颶風之中。

2005 年的夏天,West 當時才 24 歲,正進入生涯的第三個球季,正準備要擔綱黃蜂的主力先發。為了緊接而來的賽季與新的重責大任,他都在紐澳爾良奮苦訓練,不過 8 月 29 日也是 West 的生日,他提早與家人一起回北卡老家慶祝。因此躲過了卡崔娜颶風。

West 的生日就透過電視,望著 800 英哩外,他才剛剛離開的城市,慘遭颶風侵襲。

「在我們離開前,我們才剛為颶風來襲做了些準備,」已經 35 歲的 West 回憶起快十年前的那晚:「但我們沒料到颶風會這麼嚴重。」

颶風災情越來越嚴重,而 West 與黃蜂球團持續保持聯絡。一開始大家還懷抱希望,可以在新賽季前清理完畢,重返紐澳爾良開季,但隨後的洪水災情,使得這注定是紐澳爾良隊史最多災多難的一年。

「當防洪堤潰敗,我們就知道沒法回去了。」West 說。

密西西比河(Mississippi River)與龐恰特雷恩湖(Lake Pontchartrain)潰堤導致的洪水氾濫,淹沒了整個城市,主場球館所在一片水鄉澤國。黃蜂只得將訓練場地移至韋斯特維戈市(Westwego)的郊區,而球團也很快的決定,2005-06 賽季部分主場賽事將移師奧克拉荷馬。

球團人事主管、也是當時球隊總管 Allan Bristow 決定在 OKC 展開新球季訓練營。球員們當時都不知道到底何時能夠重返紐澳爾良,或是說,有可能回到紐澳爾良了嗎?

「整個城市都有巨大的挫敗感,也包含著黃蜂球團,」也曾在 1970 年中期為馬刺效力過四個球季的 Bristow 說:「我們有些員工甚至落得一無所有,有些員工也根本沒一起移到 OKC 去。」

West 在紐澳爾良的居所也蒙受巨大損失,但他卻說:「我當時這麼說,現在也是如此:我們夠幸運了。你得看看那些被颶風奪去所有的人。」

颶風之後,紐澳爾良黃蜂在 2005 年 12 月 21 日重返路易斯安那舉行比賽,在巴頓魯治(Baton Rouge)的 Pete Maravich 大會中心球場對戰鳳凰城太陽。直到 2006 年 3 月 8 日才首次在卡崔娜颶風之後重返紐澳爾良出賽。該季,黃蜂成為 1974-75 球季後,首支單季主場在四個地方舉辦的球隊:分別是紐澳爾良主場、Maravich 中心(巴頓魯治)、福特中心(奧克拉荷馬市)、Lloyd Noble 中心(奧克拉荷馬州的諾曼市)。

黃蜂隨後曾短暫棲身奧克拉荷馬一季,只有六場主場比賽在紐澳爾良出賽。不過 2007-08 球季,黃蜂重新回到整建完畢的紐澳爾良,而聯盟也在 2008 年於『Big Easy』舉辦全明星賽。

而那年,黃蜂從上季的 39 勝無緣季後賽進步到 56 勝,拿下西區第二戰績,2008 年也是 West 生涯首度入選明星賽,他場均  20.6 分、8.9 籃板、2.3 助攻、1.3 阻攻,與 Paul 組成新一代的雙人擋拆組合。那年的黃蜂也在季後賽次輪對上衛冕冠軍馬刺,與馬刺廝殺血戰七場。而 West 在該系列號稱馬刺殺手,他的所有數據都提升:20.1 分、9.3 籃板、2.1 阻攻。

當年才 27 歲的 West 回憶起當年的系列:「第六戰跟第七戰相隔太多天了。」馬刺在關鍵的第五戰慘敗後,陷入 2:3 的絕境,在第六戰扳平,最後進而在第七戰勝出。West 還說自己仍記得 Robert Horry 在第六戰給他背上的拐子,讓他第七戰仍然酸痛。「你也應該還記得那個吧?」West 笑著說。

Butler 與 West 當年都是黃蜂的一員,他們都歷經過那些年颶風影響下的黃蜂歷史,也曾經代表紐澳爾良對抗銀黑馬刺。如今黃蜂已成了鵜鶘,當年的球員分走四方,Butler 與 West 在本季於聖城聚首,並在今日重返紐澳爾良。雖然最終的結果不盡理想。

West 談起今天的落敗:「我們心理上犯了很多錯誤,我們放掉對手太多切入。」而 Aldridge 也說:「我們大家的腦袋都有點打結了。」

 

雖然落敗,但馬刺離開紐澳爾良這傷心地時,仍以 9 勝 3 敗排名西區第二。不過衛冕冠軍勇士再度擊敗公牛,開季連勝來到 14 場,面對勇士的絕佳近況以及西區列強,或許馬刺季賽任何一場都不能掉以輕心。「我們都看到去年最後的結果 -- 這意味著很多,每一場都很重要。」Mills 說。

希望下一次再度造訪紐澳爾良,馬刺能夠揮別這座城市的魔力,拿下勝利。

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銀黑軍團 Black & Silver

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