解密: Aldridge 於 FA 市場五天內的峰迴路轉

by Adrian Wojnarowski
原文:Five days in free agency: Inside the courtship of LaMarcus Aldridge

完整圖文:解密: Aldridge 於 FA 市場五天內的峰迴路轉

七月初,LaMarcus Aldridge 走出蒙太奇比佛利山莊旅館的大廳門外,見到了一個熟悉的面孔:Gregg Popovich。在旅館外的車道上,這位聖安東尼奧馬刺的主宰帝王正調皮的開著多倫多暴龍總管 Masai Ujiri 的玩笑,因為 Ujiri 才剛以四年 6000 萬簽定原亞特蘭大老鷹前鋒 DeMarre Carroll,馬刺大家庭總是一家,而 Ujiri 才剛破壞了 Pop 門徒在亞特蘭大的藍圖計畫呢。

炙手可熱的自由球員 Aldridge 也要與多倫多接洽,Popovich 對著他說:「嘿,Masai 應該開給你一年 3500 萬的!」

「如果他可以,他就會開給我。」Aldridge 笑著說,並禮貌性對著 Ujiri 點頭示意了一下。

氛圍有點奇妙,Popovich 與 Aldridge 彼此都知道為何暴龍總管會在旅館門口徘徊,多倫多仍在追求這位自由球員市場最大咖的球星,Ujiri 試圖向 Aldridge 介紹暴龍的優勢,雖然他瞭解暴龍的希望渺茫。

很快的 Ujiri 就退居二線,他知道暴龍的機會不大。而 Aldridge 與 Popovich 在那天(7 月 3 日)相約再次碰面,共進午餐。Aldridge 需要再次與馬刺教練碰個面,尋求最後的答案,堅定最後的決定。

6 呎 11 吋的大前鋒 Aldridge,才在上個賽季迎來 23.4 分、10.2 籃板的佳績,成為自由球員市場上最炙手可熱的大魚。波特蘭拓荒者的戰績本來直到三月都名列西區第三,但隨著後衛 Wesley Matthews 傷退報銷,戰績開始往下,也讓 Aldridge 跟著思考離開玫瑰之城的可能。他的兩個小孩都住在德州,他不喜歡在兩個城市間奔波,於是波特蘭只能慢慢地漸漸地看著隊上的王牌球員離他們遠去...

對於已經 30 歲的 Aldridge 而言,最重要的莫過於自己的歷史定位、以及如何達成。是想成為一支球隊的當家王牌,周遭不會有些才華洋溢的搭檔遮掩他的光芒?或是想前往五光十色的全美大城洛杉磯?還是想要追求平衡,前往這個世代最成功也很有機會奪冠的球隊馬刺?或是想要留在波特蘭,成為隊史最偉大的球員?雖然隨後將慢慢將球隊交接出去,但他可以簽下遠比其他球隊開出價碼還更多出 2700 萬的五年頂薪合約。

7 月 3 日的午餐會面就是要討論這其中的平衡,Aldridge 與 Popovich 聊了許多,飯後兩人在比佛利山莊外陽光普照的街道上漫步閒談,而其他球隊只能緊張的等待最終的結果。

從六月底到七月初,短短五天,LaMarcus Aldridge 屬意誰家,決定了新的一季甚至未來數年的西區甚至聯盟大勢。最終的結果就是,昨天 Aldridge 本季在拓荒者主場莫達中心的第一戰,是以馬刺人的身份前來客場踢館。

NBA 自由球員市場是從太平洋時區的 6 月 30 日晚上 9 點正式開跑,而如果 Aldridge 決定離開效力九年的拓荒者,那麼有六支球隊殷勤追求。這 120 小時內高潮迭起,美國知名記者 Yahoo! 的 Adrian Wojnarowski 將這些百轉千迴的內部資訊,在 Aldridge 重返波特蘭的當下,一一解密。

***

同樣的 6 月 30 日晚上 9 點,洛杉磯湖人的代表們紛紛進入會議室,西裝筆挺魚貫而入,沃瑟曼媒體集團的二樓會議室內,Aldridge 及其經紀人身邊環繞著 13 位湖人代表,包含著 Kobe Bryant 就坐在這位明星大前鋒的身邊。

生涯九年只待過拓荒者的 Aldridge,期待著歷史豪門湖人能夠給予他什麼樣的藍圖與遠景。紫金球隊有著傳奇名將 Braynt 與年輕希望 D'Angelo Russell、Julius Randle 坐鎮,而 Aldridge 在鄰近的加州橘郡也有間宅邸,而 Aldridge 好奇著湖人如何將現在低落不振的戰績與隊況,重新建構並重返當年光輝的過去。

然而第一個小時的大多數時間,只見企業副總裁、AEG 官員、時代華納電視高層與行銷人員不斷的介紹著市場機會與展望,這並非 Aldridge 所想要瞭解的,他提出問題,希望能夠瞭解湖人未來建軍的方向,但看來湖人代表並沒有回答他的疑惑。Aldridge 希望這次會議與會面能夠討論籃球,包含他的球隊定位、如何贏球、建隊計畫。每個人應該都明白了 Aldridge 的重點企望,除了湖人。

「我試著多問些籃球相關的問題,」Aldridge 告訴 Yahoo 說:「我只是想知道並瞭解關於籃球端的事情。我知道他們為何這麼做,我來自小市場、來到洛杉磯,這是完全不同的世界,他們只是想讓我知道這邊的世界樣貌。而我只是試著幾次把重點拉回籃球本身。」

湖人搞砸了這場會面。然而過程中,Bryant 與 Aldridge 相鄰而坐,靜靜的討論著籃球。對 Aldridge 而言,這是會談中最真實振奮的部分,聽著 Bryant 熱情的談起成為湖人一員的意義、在洛杉磯打球的感覺,以及 Aldridge 的天賦與胸襟,和湖人將是天造地設。

湖人總管 Mitch Kupchak 與教練 Byron Scott 則提出引人注目但也非常堅實的願景,然而內容並沒有達到 Aldridge 所想要的那般詳細縝密。湖人是傳統豪門,Aldridge 抱持希望紫金軍團可以說服他,但當 Aldridge 離開會議室時,他卻有著更多的疑惑。

隨著一切結束,Aldridge 對於媒體一直胡亂報導 Braynt 搞砸湖人的招募,感到不滿,他說:「Kobe 是會議中最棒的部分,我認識 Kobe 很多年了,都住在紐波特海灘,他也認識我的孩子,我也知道他的女兒,我們的交情一直不錯。對於那些說我會煩惱與他搭檔的說詞,讓我感到很不爽,他可是那會議中表現最棒的人呢。」

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6 月 30 日晚上 11 點 10 分,Len Alexander 就站在 Aldridge 面前,他們發自內心的積極追求這位頂級大物。休士頓火箭的老闆 Alexander 從籃球角度,好好的介紹他的球隊:追求冠軍目標的歷史,與退休球員間的關連,像是 Clyde Drexler、Hakeem Olajuwon、Yao Ming。

老闆 Alexander 之後,登場的是火箭教練 Kevin McHale,暢談打造球隊,也談起身為名人堂大前鋒的 McHale 本身,會如何激發也同為大前鋒的 Aldridge 最佳的一面;總管 Daryl Morey 與助理總管 Gersson Rosas 則提及 Aldridge 與 James Harden 和 Dwight Howard 將會如何攜手邁向顛峰。

「我們認為三巨頭是潮流。」Morey 這麼告訴 Aldridge。

Aldridge 詢問 Morey 與 McHale 他們會如何在進攻端使用他,而 Morey 則以數據統計回答 Aldridge,顯示出過去 Howard 於體系內的持球所在區域,表示並不會與 Aldridge 的進攻區域互相重複干擾。

火箭總裁 Tad Brown 則又花了幾分鐘解釋火箭與中國的電視合約,會讓 Aldridge 成為全球曝光度最高的球星之一,可以讓他打入遠東市場。

火箭給 Aldridge 的印象已經遠勝湖人,但 Aldridge 仍對於與 Harden 與 Howard 的合作感到猶豫。火箭瞭解 Aldridge 想成為球隊王牌,然而在休士頓卻是辦不到的,他們或許可以共享球隊球權,但只要 Harden 在的一天,火箭就是鬍子的球隊。

午夜一過,Aldridge 與經紀人 Arn Tellem 及沃瑟曼媒體的 George David 聊到,他對於湖人提供的願景不感興趣,但也不認為自己能夠融入成為火箭的三巨頭之一,波特蘭拓荒者則仍縈繞在他的心頭。而隔天又將是整天的招募會面行程,將由馬刺展開序幕。然而 Aldridge 卻告訴他的伙伴:「嘿,我可能還是會回去波特蘭吧,拓荒者還是在等著我。」

***

約一週前,波特蘭拓荒者的老闆 Paul Allen 與總管 Neil Olshey 才飛往達拉斯拜會 Aldridge、Tellem 還有 Tellem 在沃瑟曼媒體集團服務的兒子 Michael Tellum。

當各隊都紛紛開出任何條件來滿足 Aldridge 之際,Olshey 卻有個最大優勢,他老早就開始滿足 Aldridge 的要求了,並且仍在進行中。在 Olshey 的操盤下,他讓 Aldridge 成為現在的明星球員,讓他這幾年交出生涯的顛峰成績。

Olshey 給予 Aldridge 任何一個明星大前鋒所急需渴望擁有的:年輕優秀的控衛 Damian Lillard。而 Lillard 在未來幾年都會是個全明星等級的控球。

「你為我們做出多少貢獻,我們都會比照辦理,湧泉以報。」Olshey 對著 Aldridge 說。

而拓荒者的會議簡報也不馬虎,與其說是招募會面不如說是戰略會議,拓荒者的簡報中已經以 Aldridge 身為球隊核心計畫來探討球隊未來的方向。

然而對 Olshey 及教練 Terry Stotts 而言,最艱困的挑戰之一就是讓 Aldridge 
只專注在過去三年成功的球隊與個人表現,而不是去想起生涯前六年在拓荒者不被重視的忽略感。不論是事實還是想像,在 Olshey 接任總裁前的那些年,Aldridge 似乎不怎滿意自己的處境。

Olshey 身為聯盟少見的自產自製制服組,一個來自紐約的體育館老鼠,以自己的方式努力來到了洛杉磯,從試訓教練及南加州的阿蒂西亞高中助教開始,那顆深愛籃球的心,讓他最終成為快艇的總管。他在 35 順位選來 DeAndre Jordan,從第 17 順位挑中 Eric Bledsoe,他精心策劃完成改造快艇的超級交易:迎來超級控衛 Chris Paul,搭配著原本的狀元 Blake Griffin.。Olshey 完美重新打造快艇,並且又在波特蘭再次重現一次。

是的,Olshey 替 Aldridge 選來個全明星控衛,交易來傳統的防守中鋒 Robin Lopez,聘請了帶來全面進攻變革的教練 Stotts,並慢慢地圍繞著 Aldridge 找來許多適合的角色球員。

場下,Olshey 的任何操作都會先諮詢 Aldridge,不論是訓練場地、移動方式、機上餐點、天南地北。Aldrdige 生涯前六年只進過一次明星賽,而在 Olshey 接掌拓荒者後,他已經連續三年成為全明星的一員;Aldridge 更躋身聯盟第二隊,生涯首次;他也連續兩年晉級季後賽,包含一次西區半準決賽。

「Neil 太棒了,」Aldridge 說:「我由衷的感謝他所做的事情,(他來之前)球團是沒有很差,但並非球員導向,而他來了之後,他真的以球員為依歸。他重新打造訓練場館,重新打造球場,他的重點就是讓球員開心,最後他傾聽我的聲音,也讓我感受到我是球隊的王牌球員。」

其實 2012-13 球季後,Olshey 也尊重 Aldridge 的個人要求,試圖著交易掉他。不過包含 Blake Griffin、Kevin Love、Al Horford、Greg Monroe 及 Serge Ibaka 等球員所在的球隊都都斷然拒絕。然而經過三年,Aldridge 已經成為自由球員市場的頭號人物。而拓荒者花了一年多的時間,就將球團自己的優異表現及穩固地位,與 Aldridge 連結在一起;而其他球隊?他們只能給出承諾,但卻不若拓荒者交出漂亮的成績單。

只要 Aldridge 想要的,拓荒者都努力準備:留下 Robin Lopez 與 Wes Matthews?Tyson Chandler 取代 Lopez?Greg Monroe 來搭檔 Aldridge?拓荒者有薪資空間,還有一群愛死他的球迷,這支西區勁旅正等著 Aldridge 告訴他們,他想要回來。

雖然在六月底的那場最後的正式會議,拓荒者得知 Aldridge 其實仍對於當年球團重視 Brandon Roy 及 Greg Oden 而忽略他的陳年往事感到難以釋懷。每個 Aldridge 身邊的人都知曉這就是他的個性,所有招募他的球隊都在研究與討論該如何在招募過程中做好引導。

那場六月底於達拉斯的會面結束後,或許 Aldridge 從未提起的那個名字可以說明拓荒者的麻煩所在。『Damian Lillard』。最終,這成為 LaMarcus Aldridge 做出決定的一個難解謎團,他想要周邊有好的隊友,但又不希望太過搶眼掩蓋住他。讓 Aldridge 滿意並非易事,而沒人比波特蘭拓荒者更明白這點了。

每隔幾天,Olshey 就會與 Aldridge 通個電話。而 Olshey 也進行著留下或失去 Aldridge 的各種交易模擬可能。Olshey 靈巧的在補進年輕球員之餘,還能符合兩種路線:圍繞 Aldridge 繼續進行季後賽挑戰,或是少了 Aldridge 仍能進行重建往未來邁進。他一步步找來了 C.J. McCollum、Meyers Leonard、Mason Plumlee、Ed Davis、Al-Farouq Aminu。

Olshey 並沒有獲得 Aldridge 留下的承諾,但也沒有得到 Aldridge 說要離開的明確聲明。

私底下,Aldridge 從未掩飾他對於波特蘭及西北岸的生活形態與天氣的不滿。而身為球隊,對於這點其實無能為力。

最終,Paul Allen 與 Neil Olshey 只能離開達拉斯的會議室,並想著過去三年為了 Aldridge 所做的點點滴滴能否引發一絲共鳴。當 Aldridge 在洛杉磯與多支球隊安排會面,拓荒者或許想著:他是否知道我們已經為他竭盡所有?他在意這些嗎?

***

與聖安東尼奧馬刺的會議在 7 月 1 日舉行,而兩件事物不得攜入:手機與冠軍戒指。

馬刺總管 R.C. Buford 於週三早上與 LaMarcus Aldridge、沃瑟曼媒體的 Arn Tellem 及 George David 在比佛利威爾希爾飯店的大廳碰面,帶他們去樓上的房間。那並非一間寒冷且一塵不染的會議室,而 Popovich、Buford 及 Kawhi Leonard 安坐沙發中,Tim Duncan、Tony Parker 與 Patty Mills 則在另一邊,Popovich 穿著T恤及牛仔褲,有些球員則是穿著體育服而已。

沒有任何的企業及市場解說與介紹,沒有行銷大師來口沫橫飛,也沒有人高談闊論如何搭配整合。沒人偷瞄著幾眼 iPhone,確認簡訊或郵件,全部的目光都在 Aldridge 身上。這就是馬刺,而且,Gregg Popovich 告訴 Aldridge,決定你每天是否開心與滿意的,就是這群傢伙;圍繞著 LaMarcus Aldridge 的這些馬刺人,就好似與家人一起在客廳聊著天一樣。

Popovich 也不提起五座 NBA 冠軍、六次總冠軍之旅,一次都沒有。他們不搞 Pat Riley 在桌上放上冠軍戒指游說 LeBron James 的那套,實際上,他們根本不提贏得冠軍。他們從未向 Aldridge 保證他們會一起拿下總冠軍,只說他將會享受並體驗這一切過程。

馬刺追求明天,不留戀昨天。一個接著一個,每個人描述著為這支球隊效力的感受,以及生活在這個社區及城市的點點滴滴。Parker 說他成長於巴黎,但現在卻想著如果餘生能在南德州生活將是多麼的棒。而 Popovich 告訴他,每個教練都會被邀請進入制服組的球員人事決策會議,而每個球探也都能參加教練會議,這就是球團的方針,隨性自由,毫無派系。當其他追求 Aldridge 的球隊紛紛開出他們自認 Aldridge 所想要的支票:球權、廣告、各種特權。馬刺卻告訴他:我們從來不會給予一個球員特權,也永遠不會。

Aldridge 厭惡在波特蘭四處看到那些 Adidas 為了 Lillard 所架設的廣告看板,即便拓荒者也以 Aldridge 為主角進行各種行銷方案。而在聖安東尼奧,他們告訴 Aldridge:沒有哪個馬刺球員可以單獨上廣告看版。

「這就像是一個大家庭,就像是一群熱愛籃球的傢伙,大家坐在一起暢談籃球一樣。」Aldridge 說。

馬刺讓 Aldridge 引起共鳴,他們的簡樸反而帶來力量,並給予滿滿的誠意。然而,仍然有一點點的不確定,就是 Aldridge 到底有多想要這一切,而能為此做出犧牲。

***

不過,Aldridge 仍然沒有找到比馬刺更好的選擇,直到他在 7 月 1 日步入 WMG  大樓,並發現有個讓人驚訝的人物等著他:Tyson Chandler。

當 Aldridge 於 6 月 30 日晚上會面湖人時,鳳凰城太陽總管 Ryan McDonough 正在帕洛瑪旅館與這位小牛的自由球員會面,很快的,太陽向 Chandler 保證了一紙四年 5300 萬的合同。

計畫非常簡單:一過午夜,太陽會按住這則消息不對外發表,並帶著 Chandler 於 7 月 1 日下午的招募行動中會見 Aldridge。與馬刺的會面才剛結束,而現在 McDonough 所醞釀的秘密計畫則拉起另一波戲劇化的序幕。

太陽也帶來了教練團與球員,包含與 Aldridge 私交甚篤的前拓荒者球員、也是現任太陽助教的 Earl Watson。在進入會議室前,每個人都與 Aldridge 打招呼、握手致意,然後突然間,Aldridge 發現他曾經極力要求的中鋒也赫然在列。

「我得說 LaMarcus 看起來很困惑,就像是:『他在這幹嘛啊?發生什麼事了?』」McDonough 告訴 Yahoo:「然後他理解了到底發生了什麼。」

這造成了天翻地覆的變化,Aldridge 也會面了 Eric Bledsoe 與 Brandon Knight,他研究著太陽的陣容、薪資空間、並瞭解年輕中鋒 Alex Len 會先擔任 33 歲 Chandler 的替補,之後則是接棒中鋒的位置。McDonough 也讓 Aldridge 信服,他將是球隊未來的門面,成為太陽未來的當家王牌。

「我去那場會議,走進去,然後發現他(Chandler)就在那裡,」Aldridge 說:「他們的簡報中表明他們多想要簽下我,以及他們多想要獲得勝利。」

「他們立刻從眾多選項之一,搖身一變成為我的優先球隊。」

***

紐約尼克取消掉 7 月 2 日的會面,他們瞭解到想要讓 Aldridge 扛下中鋒的計畫是不會成功的。Aldridge 只想打大前鋒而已。

Aldridge 也與多倫多暴龍會面,暴龍總管 Masai Ujiri 也讓 Aldridge 感到眉飛色舞起來,他對於 Ujiri 所介紹的加拿大感到新奇,Aldridge 說:「Ujiri 的熱情讓我對於多倫多感到很有興趣。」

Ujiri 在接下來 48 小時都在旅館外遊蕩,仔細小心的傳著簡訊給 Aldridge,努力試著讓他前來造訪多倫多。Ujiri 想像著身為暴龍球迷也是嘻哈歌手的 Drake,號召著其他死忠激情的球迷,在加拿大航空中心球場外打造一個侏儸紀世界,希望能夠大爆冷門的說服這位自由球員加盟。

然而最後,Aldridge 還是一個個刪除掉待選球隊,暴龍並沒能留在最後清單中。當 Aldridge 即將做出最後決定之際,湖人打給了 Arn Tellem 要求第二次機會,Kupchak 與 Scott 希望進行一個簡短、快速、籃球為主的會談。Aldridge 充滿善意的答應了,但湖人早已經不在考慮範圍之內。

而馬刺也學著湖人的二次會面要求。Popovich 問著 R.C. Buford:「我也該回去洛杉磯嗎?」Popovich 完整的參與整段招募過程,自從首次正式會面後,他也有與 Aldridge 通過電話。而 Aldridge 則說:「Pop 就是 Pop,他想要面對面談,他不希望產生任何誤解。」

所以 Popovich 登上了飛機,再次造訪洛杉磯,但就在 Popovich 與 Aldridge 於 7 月 3 日的二次會面前,最偉大的招募者出現了。邁阿密總裁 Pat Riley 說服了 Aldridge 與他在 7 月 2 日共進晚餐。Aldridge 怎麼可能拒絕呢?誰都想被 Riley 招募追求吧!

然而熱火並沒有薪資空間簽下 Aldridge,而 Riley 希望 Aldridge 先與拓荒者簽下一年短約,等著熱火在 2016 年空出大筆薪資空間,這看來是個最不吸引人的方案。不過,Riley 對於 Aldridge 的一番話,卻使得那支曾於 2014 年總冠軍戰擊潰熱火的球隊獲得了最完美的祝福。當時加盟太陽的想法正強烈的在 Aldridge 心中發芽,然而 Riley 所說的一切,卻反而驗證了馬刺的長期成功,老實說,Riley 的一席話深深引起了 Aldridge 的共鳴。

「他告訴我:『你是個好球員,但你還不到偉大。』」Aldridge 告訴 Yahoo 說:「我才剛有一個很棒的球季,但要贏球,你身邊得有其他優秀球員。當你身邊擁有肯做出犧牲與你一起奮戰的隊友時,可能你們的得分會從 23-24 分降到 18-19 分,但你們可以一起拿下勝利。」

「他還說:『嘿,你可能得接受球隊角色地位的下降,但當生涯結束,你會希望成為一位冠軍,冠軍會讓一切截然不同。』他也講到了 Chris Bosh,從多倫多的場均 21 分貴為龍王,來到邁阿密,人們都說他不重要,但(Riley)他則說:『沒有他,我們連一枚冠軍戒都贏不下來,而 Bosh 也絕對不會拿他的戒指去交換任何東西。』」

「最終,這會成為你的生涯道路,是想要繼續保有這些瘋狂的數據成績,或是想要贏得一座冠軍?」

就在 7 月 2 日晚上,當時 Popovich 正準備隔天要與 Aldridge 一起進行午餐會談,而此時的 Riley 竟然送給了馬刺一記意想不到的助攻。他讓 Aldridge 重新將心思放回馬刺身上,讓 Popovich 最終順利的談定這筆簽約。「是啊,對我而言,Riley 所說的那些,毫無疑問地讓我更有信心去前往聖安東尼奧。」Aldridge 說。

很快的,Aldridge 撥了電話給 Olshey,告訴他將在馬刺與太陽間做出選擇。稍後 Aldridge 與 Popovich 在比佛利山的北佳能大道上用餐,而 Aldridge 提出的尖銳問題都獲得 Popovich 的堅定答案。

Aldridge 決定趁著週末假日來做出決定,但當他 7 月 4 日醒來時,他發了封簡訊給 Arn Tellem:『我想要成為馬刺人』。

Tellem 打給了 Aldridge,好再三確定他的選擇與決定,「是的。」Aldridge 說:「我很確定。」「你打給 Pop,我來打給 RC。」Tellem 答道。幾小時後,Aldridge 同意與馬刺簽下四年 8000 萬的合約。

三個月後,獨自在馬刺訓練場的 Aldridge 說:「任何人處於我的情況:能有機會與史上最佳大前鋒一起搭檔、學習,並還能離自己的家人這麼近,已經離家十年了呢。這樣的確難以拒絕啊。」

「我想法非常簡單,重點在於這支球隊。當我生涯結束,我想我的個人以及我的球風都將會融入這裡。」

「最後,我只是覺得,我屬於這裡。」

 

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