再重逢,Splitter對戰老東家

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今天早上,目前熱身賽一路作客的聖安東尼奧馬刺,來到第三站亞特蘭大,對手是由昔日助理教練兼 Gregg Popovich 的大弟子 Mike Budenholzer 領軍、號稱「東區馬刺」的老鷹隊,球評專家及球迷總認為老鷹的陣容與馬刺有點相似,刁鑽的後衛 Jeff Teague、穩健的禁區中堅 Al Horford、射手 Kyle Korver、全能的 Paul Millsap,不論要說是年輕版的 Tony Parker、窮人版的 Tim Duncan、更神準的 Danny Green 或是年輕升級版本的 Boris Diaw,好像都說得通,尤其老鷹打得也是全員皆兵、人人能打的團隊球風...

只不過這次「東區馬刺」老鷹的板凳席上,貨真價實的坐著一位五個多月前還身著銀黑球衣的高大身影,曾是 Duncan 最佳禁區伙伴、Parker 與 Manu Ginobili 的擋拆搭檔、Diaw 與 Patty Mills 等人的好友:Tiago Splitter

難以想像在去年首輪心碎的第七戰後,Splitter 的再次上場,已經與 Duncan 等人分屬不同陣營。

回憶七月時的自由球員大戰,馬刺大展身手,按部就班的排定簽約順序,大隊人馬前進洛杉磯會談 LaMarcus Aldridge,而在 Aldridge 點頭首肯前,Popovich 與總管 R.C. Buford 好似放手一搏般,自由球員市場開市首日,就決定了 Splitter 將不再是馬刺的成員了。

當時的 Splitter,正在老家巴西,舉行一場以他名字命名的籃球訓練營,當天正值休息,他與他哥哥正準備前往海邊享受一下陽光與海水。

然後他的電話響起,Popovich 打來,Splitter 表示他早有預感。「我早有預期,」Splitter 在與馬刺的熱身賽前坦承道:「我不能說我喜歡這筆交易,但我已經預期這一切了。」

Splitter 才剛在兩年前的夏天與馬刺簽下四年合約。每個人,包含他自己,都認為他這四年甚至更久的未來,都會是馬刺藍圖的一份子。然而馬刺擁有迎回德州子弟 Aldridge 的可能,所以為了騰出薪資空間,每一分錢都錙銖必較,即便 Splitter 那紙兩年前被認為有些昂貴,但現在(大頂薪時代)看起來划算十足的遞減式合約,馬刺也不得不放至交易市場待價而沽。

「我知道他們想要進行一個可以徹底打造球隊的改變,」這位敦厚的巴西中鋒說:「我也知道他們想要帶回一個新的超級明星球員來到隊上,而他們所能做的就是交易掉某人。」

但是這位『某人』,是今夏在馬刺徹底重組而離去的國際四人眾(巴西 Splitter、義大利 Marco Belinelli、加拿大 Cory Joseph、澳洲 Aron Baynes)中重要性最高、在隊時間最久、也是唯一先發的球員。在 2007 年馬刺奪冠後的選秀會上,Splitter 就被馬刺精巧從鳳凰城太陽手中攔胡,以首輪 28 順位挑中,只是尚有合約在身的他,繼續留在歐洲,一如馬刺許多放洋球員一樣,在海外進行養成與培育,而馬刺也期許 Splitter 成為未來中鋒的接班人選,不但要成為 Duncan 的新搭檔,更計畫他將成為銀黑軍團未來的中樞棟梁。

當年 ESPN 的 Chad Ford 這麼評價當年馬刺的選秀:「馬刺選得很好,拿到一個如果今年加入 NBA 就可能變成 10~15 順位的傢伙,馬刺是得等上一年,但當他加入馬刺,他們將會獲得一個頂上未來十年中樞位置的長人,Splitter 不會是個明星,但他會是個堅實的職業球員。」

回顧當年的球探報告,現在的 Splitter 的確是個堅實的好手,不過當時卻讓馬刺與 Duncan 等得比想像中還久。從 15 歲就展開職業生涯的 Splitter,從西班牙聯賽開始打起,17 歲則入選巴西國家隊國手,在 2002 年的世界盃籃球賽,更成為有史以來最年輕的參賽球員。但該季蟬聯西班牙超級盃的 Splitter,並沒有在一年後合約到期時加入馬刺,反而繼續簽下四年合約,選擇續留西班牙,與現在孟斐斯灰熊中鋒 Marc Gasol 成為歐洲籃壇的兩大中鋒;而大西洋對岸的南德州,Duncan 的禁區幫手只有老新人 Fabricio Oberto 與真老將 Antonio McDyess...

選秀日後三年的 2010 年,聲望日隆,奪下西甲 09-10 球季 MVP 與決賽 MVP 的 Splitter(西甲史上上次雙奪例行賽與決賽 MVP 的球員,是 93-94 球季的 Arvydas Sabonis),終於決定買斷合約,加入 2010 年次輪被太陽橫掃的馬刺!

當時已經垂垂老矣的馬刺,正在進行徹底的風格重塑,而年輕的中鋒 Splitter 讓每位刺迷引頸期盼。不過三年的漫長等待雖然終結,但距離等到 Splitter 成為中流砥柱的時刻,似乎還不大夠。

Splitter 在馬刺的開始並不順遂,訓練營第三天就受了傷,然後是接二連三的奇妙扭傷,包含扭到人類幾乎已經退化很少使用的蹠肌部分。Popovich 就打趣道:「那可是條自從史前時代後就沒人會用到的韌帶啊,而他卻傷到那裡。他可能正懷疑他的身體是否將慢慢分崩離析,他是個年輕人,然而他已經傷了腹股溝、大腿,還有這個(蹠肌)。」

錯過訓練營的 Splitter,球季的第三場比賽才正式登場,上場 10 分鐘只拿下 2 分與 2 籃板,他整季打得掙扎,沒能融入馬刺的複雜體系,這是當年新人菜鳥加入馬刺的必經之路,不過 Splitter 也獲得隊上前輩 Ginobili 不少協助與幫助。雖然 Splitter 本身在場上並不順利,但所處的馬刺卻成功轉型,狂取 61 勝。然而馬刺該季挾著聯盟龍頭之姿,卻在首輪被第八種子灰熊一對禁區黑白雙塔 Zach Randolph 與 Marc Gasol 炸翻,被刺迷戲稱老軟嫩矮之一的 Splitter 似乎起不了作用、幫不上忙,看著當年並肩齊名的 Gasol 揚長而去...

註:老:McDyess、軟:Matt Bonner、嫩:Splitter、矮:DeJuan Blair

回顧 Splitter 的菜鳥年首季,教練 Popovich 對於 Splitter 總是嚴厲,也吝於給予 Splitter 上場時間,Splitter 新人年就只有 60 場比賽經驗,54 場板凳出發,場均時間 12.3 分鐘、4.6 分、3.4 籃板。雖然如此,Splitter 仍然很感念 Popovich 當時場上嚴厲、但場下噓寒問暖的照顧,Popovich 總是擔心初來乍到美國的 Splitter 無法適應 NBA 與美國生活。

眼見當年 Splitter 初入聯盟的勤奮學習,再到後來成為馬刺的防守支柱,Popovich 一切都看在眼裡,談到交易掉 Splitter,Popovich 說:「這就是這行偶爾總會發生的醜陋事,如果我們想要拿下一位我們已經談妥的球員好手,我們只得有所動作,因為你不行付薪水給每個人呀。」

然而來到前助教 Budenholzer 掌舵的老鷹,或許是不幸中的大幸,也是離開馬刺後的最好歸宿。「一旦我接受這一切,亞特蘭大就會是最好的選項了,我真的喜歡我現在所待的這支球隊。」

今早熱身賽前,Popovich 提起 Splitter 的成長,稱 Splitter 是可以「做任何苦工,而且成為取勝要素」的球員。

回到 2011-12 球季,已有一年的經驗的 Splitter 擺脫菜鳥年的不適應,第二年雖然還是板凳出發,一樣有著易傷的毛病(缺賽 23 場),但上場時間來到 19 分鐘,得分也上升到 9.3 分、5.2 籃板,更有 61.8% 的命中率!也協助馬刺擺脫去年被老八的命運,一路殺入西區冠軍戰。但 Splitter 蹩腳的罰球命中率,讓自己在西區冠軍戰六場只有慘澹的 53 分鐘上場時間,看著球隊從 2:0 的領先,被翻盤逆轉...

不過隔年 Splitter 再次進化,將自己的罰球命中率提升到 73%,也正式成為馬刺先發中鋒,出席 81 場,場均 24.7 分鐘、10.3 分、6.4 籃板,命中率仍是優異的 56%。Duncan 前前後後等了五年,終於身邊有個最棒的低位防守者可以分擔他的辛勞,而擋拆順下跑位空間感優異的 Splitter 也成為 Ginobili 與 Parker 的最佳擋拆搭檔。2013 年的西冠,Splitter 力扛 Randolph 的猛烈攻勢,也比下了當年勁敵 Gasol,洗刷菜鳥年的落敗。馬刺終於重返暌違六年的總冠軍戰,六年前高舉的總冠軍,就是越過 LeBron James 而舉起,也是那年冠軍後的夏天,選來了來自南美的 Splitter。而 Splitter 終於符合當年的期待,成為馬刺的中堅。

但 James 的擎天一鍋,似乎蓋掉了 Splitter 的信心,熱火的輪轉防守與小球陣容,讓 Splitter 亂了陣腳步伐。第五戰 Popovich 將 Splitter 按在板凳上,馬刺在 Ginobili 的先發奔襲下搶下天王山之勝,但第六戰不敵 Ray Allen 的追平三分。Splitter 下放板凳後三場總計只上場 22 分 33 秒,他只能在場邊見著 Parker 望眼興嘆 Allen 的三分出手、Ginobili 氣力放盡的失誤連連、偶像 Duncan 的搥板椎心。

七戰落敗,馬刺沒能拿下選中 Splitter 後的第一個冠軍。

也是那季的夏天,首席助教 Budenholzer 離開,前往老鷹獨當一面。Budenholzer 深得 Popovich 真傳,他打造了一支團隊至上的球隊,Horford 有若東區的 Duncan,一樣樸實無華,然而 Horford 雖然年輕、球風紮實,但他的高度與厚度似乎更適合擔綱四號位,但隊上總是欠缺個優秀的中鋒搭檔;來自馬其頓的 Pero Antic 出手有一半在三分線外,墨西哥佬 Gustavo Ayon 天分有所侷限,Elton Brand 已經垂垂老矣,Mike Muscala 則太過年輕,他們連老鷹 14-15 球季的場均籃板前六名都排不上,老鷹也有自身禁區的老軟嫩矮議題。

因此當交易獲得昔日子弟兵 Splitter,Budenholzer 高興的表示:「我想這會持續提升我們禁區長人的多元性。大家都很感佩 Paul(Millsap)與Al(Horford)在進攻上的多才多藝,但現在有了 Tiago 加上 Paul 與 Al,我們的防守也將更為全面。Splitter 可以防守四號及五號球員,他在季後賽更有防守頂級投射型大前鋒的經驗,比如中距離精準、又能往內線進攻的 LaMarcus Aldridge 或 Dirk Nowitzki 一類的球員。所以 Tiago 在防守上的全面,將會讓我們能夠在防守端充分為 Paul 與 Al 安排防守對象。」

防守一直是 Splitter 的強項,在當今小球當道的聯盟,Splitter 可以扛住傳統低位進攻,也有速度跟上延伸四號球員。2014 年的季後賽,於季前簽下四年合約的 Splitte 的確扮演著馬刺防守中堅的角色,雖然例行賽又因傷只打了 59 場,數據略有下滑,但首輪面對達拉斯小牛的七場苦戰,有七呎高度可以延阻對手投籃,快捷的橫移速度也能跟上對手的 Splitter,讓達拉斯小牛明星射手 Nowitzki 只有 42.9% 的命中率,次輪對上拓荒者新一代明星前鋒 Aldridge,再度壓制 Aldridge 命中率僅剩 41.7%,讓馬刺輕鬆五場血洗波特蘭拓荒者。而總冠軍戰與前年死敵熱火相逢,Splitter 於第五戰賞給 Dwyane Wade 的那記辣鍋,更決定了勝負,馬刺也封阻下了熱火的最後反撲氣焰,18 分鐘後,拿下自 2007 年以來暌違七年的歐布萊恩金盃。

這一切,似乎就是 Splitter 在 NBA 的生涯軌跡,從馬刺苦等 Splitter 三年,再到 Splitter 入隊、摸索、學習、成長、茁壯,馬刺也從老八傳奇的受害者,再到打入西冠、重返總冠軍戰、成功復仇奪回冠軍。

馬刺當年選擇 Splitter,是正確的決定。Splitter 相信這支球隊,也認為自己找到了在 NBA 的最佳歸宿。

雖然 14-15 球季 Splitter 又因傷打打停停,但他可以將對位球員在六呎及十呎內的投籃命中率,防守至低於聯盟平均 16.4% 及 11.8%,是馬刺禁區的安心力量。而少了 Splitter,讓 Duncan 的工作量大增,少了 Splitter,也讓馬刺的擋拆進攻搭配少了一個配合優異的長人。然而即便細數 Splitter 的種種優點,當馬刺一有機會獲得 Aldridge 的加盟後,Popovich 仍然做出了他口中所稱的「醜陋事」決定,他親自打了電話給了 Splitter,告訴他這個決定。

Splitter 瞭解,但想必仍然充滿不捨。

在與老鷹熱身賽前一天晚上,抵達亞特蘭大的馬刺眾人,Duncan、Parker、Ginobili、Diaw、Mills 與 Bonner 特地在該晚找了 Splitter 一同出來享用晚餐。Parker 的推特上放上大家的合照,開心的寫道:「在亞特蘭大,多棒的晚餐啊!懷念 Tiago Splitter!美好的回憶!」

今天的熱身賽,看著 Splitter 穿著白紅球衣,對上他的偶像大哥 Duncan,是種截然不同的感受。當 Ginobili 啟動擋拆,趕去協防的卻是當年的搭檔 Splitter。Aldridge 因故未上場,不知道 Splitter 是否會想要在場上與 Aldridge 再一較高低?最後替補出賽的 Splitter 上場 18 分鐘,拿下 3 分、6 籃板、3 助攻及 1 阻攻。賽後,他與當年的老隊友、現在的新對手們相互擁抱。

「我們彼此互祝好運,」Splitter 說著:「我現在已經在不同的道路上了。」

或許,明年六月,仍然可以看到 Splitter 與馬刺一起激鬥個七場好球吧。

 

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  • Ryan34n
  • Splitter確實重要,他打中鋒,讓Horford去打4號位置,讓他更能發揮.而把防守部份交給中鋒,自己能夠發揮更全面的球技,老鷹才能跑的遠.

    Horford過去幾季也有易受傷的困擾,新球季,相信Splitter加盟,可減輕他的負擔.然後看Sefolosha的傷勢復原程度,能夠做好昔日引以為傲的防守,老鷹的整體防線,仍然是可信賴的.

    當然,Tim Hardaway Jr.必須更成長,在尼克時,他展現了外圍火力,但還要更"強勢"才行.不然的話,上季季後賽被騎士橫掃的噩夢,可能會再上演.